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Qui est venu en premier: les gens ou les patates douces?

Ⓒ AFP/File – Ed JONES – | Comment les patates douces, vues ici transportées par un vendeur de rue à Bejing, répandues d’Amérique du Sud en Polynésie il y a des siècles, font l’objet d’une nouvelle étude qui conclut que les graines éoliennes sont la meilleure explication

La patate douce, bulbeuse et colorée a longtemps été considérée comme un artefact des premiers voyages océaniques de l’humanité, transportés de sa maison en Amérique du Sud jusqu’à la Polynésie il y a des siècles.

Mais une nouvelle étude controversée jeudi remet en question cette supposition, en utilisant l’analyse génétique la plus étendue encore pour suggérer que la patate douce était répandue sur Terre longtemps avant que les humains ne soient pris en compte.

Des chercheurs de l’Université d’Oxford affirment que leurs résultats montrent que les patates douces (Ipomoea batatas) sont originaires d’Amérique du Sud il y a 800 000 ans et que cette plante a probablement fait son chemin vers l’île du Pacifique simplement par des graines.

« Nous montrons qu’il n’est pas nécessaire d’invoquer le transport à médiation humaine », a déclaré à l’AFP le co-auteur Tom Carruthers, étudiant en doctorat à l’Université d’Oxford.

« La patate douce a évolué avant les humains, donc l’origine de la patate douce n’a rien à voir avec les humains. »

Cependant, certains experts ont remis en question les résultats, disant qu’ils ignorent une quantité suffisante de preuves archéologiques et linguistiques qui suggèrent que les navigateurs marins polynésiens tôt voyagé en Amérique du Sud et ramené la patate douce avec eux dès 1000-1100 AD.

– La plus grande analyse d’ADN à ce jour –

La patate douce lointaine a longtemps été considérée comme un signe que les peuples autochtones étaient capables de traverser les océans bien avant le voyage de Christophe Colomb en 1492.

Mais cette notion a alimenté le débat dès le XIXe siècle. De tels voyages auraient-ils vraiment été possibles?

Ⓒ AFP/File – SAID KHATIB – | Des agriculteurs palestiniens récoltent des patates douces dans une ferme de Khan Yunis, dans le sud de la bande de Gaza

L’étude de la revue Current Biology adopte une approche de biologie moléculaire pour répondre à l’énigme de la façon dont la patate douce est arrivée dans le Pacifique avant les Européens.

En utilisant les dernières avancées de la technologie génétique, les chercheurs ont analysé 199 spécimens de patate douce moderne et historique dans le monde entier, ainsi que ses parents sauvages.

Un échantillon, conservé au Natural History Museum de Londres, provient de l’expédition originale du capitaine James Cook en Nouvelle-Zélande et dans les îles de la Société en 1769.

En extrayant l’ADN de divers spécimens, puis en analysant à quel point ils diffèrent les uns des autres, les scientifiques peuvent déterminer depuis combien de temps ils ont divergé, ou s’ils avaient un ancêtre commun.

Le premier spécimen de patate douce récolté en Polynésie a « une signature génétique unique suggérant qu’il a divergé de ses autres échantillons sur le continent américain il y a plus de 100 000 ans », a déclaré l’étude, décrivant la preuve comme « extrêmement forte ». à faire avec.

Par conséquent, Carruthers a dit qu’il est plus probable que la dispersion par le vent, ou les graines qui s’accrochent à un oiseau ou à un amas de débris marins, ont aidé la patate douce à devenir si répandue sur Terre.

– Autres études –

Une autre étude génétique réalisée en 2013, menée par la chercheuse française Caroline Roullier, utilisant une base de données ADN plus petite sur les patates douces, soutient l’hypothèse tripartite selon laquelle les patates douces ont été dispersées par les voyageurs humains en trois vagues différentes.

L’idée est que les patates douces ont été introduites en Océanie par les indigènes polynésiens, puis plus tard introduites et répandues à travers le Pacifique par les Européens sur deux routes différentes du Mexique et des Caraïbes.

Robert Scotland, professeur de botanique systématique à l’Université d’Oxford, a déclaré que l’ensemble de données de son équipe était beaucoup plus grande que celle de Roullier et qu’elle comprenait plus de 600 gènes nucléaires.

Mais Pat Kirch, un expert en archéologie du Pacifique Sud à l’Université de Californie à Berkeley, n’était pas d’accord avec l’étude menée par Oxford, affirmant qu’elle n’avait pas réussi à saper l’hypothèse tripartite.

Kirch a dit que même si le type de patate douce trouvé en Polynésie a divergé de ses parents en Amérique du Sud il y a plus de 100 000 ans, il est toujours possible que cet échantillon divergent ait été ramassé par les Polynésiens visitant l’Amérique du Sud et ramené avec eux .

De plus, l’équipe d’Oxford n’a pas réussi à prouver qu’elle a fait son chemin par le vent, a-t-il dit.

« Pour prouver la distribution naturelle, ils devraient avoir des preuves directes de la patate douce dans un contexte paléobotanique, pré-humain, comme le pollen », a-t-il déclaré à l’AFP.

« Ils n’ont aucune preuve comme ça. »

Il a également déclaré que l’équipe «pensait de manière étroite», ignorant les preuves comme les tubercules fossilisés datés au radiocarbone trouvés dans les sites archéologiques des îles du Pacifique et le fait que le mot polynésien pour la patate douce est «kuumala» ou «kumara». cumal », les termes dans une langue parlée par les indigènes andins.

Les Polynésiens étaient également connus pour être d’excellents navigateurs maritimes, équipés de robustes canoës à double coque.

« Ne me dites pas que c’est extravagant que les Polynésiens se soient rendus en Amérique du Sud », a déclaré Kirch.

« Il y a quelques mois, les gens ont terminé un voyage autour du monde dans un canoë polynésien reproduit. »

CGV